Stelele ascund evidenţa vieţii extraterestre! Pentru aceasta, e nevoie de tehnologia “Starshade”, un fel de parasolar spaţial gigantic, care să elimine efectul de orbire a luminii stelelor!

lumina stelelorSe ştie că oamenii de ştiinţă au început vânarea vieţii extraterestre de pe alte sisteme solare încă din anii 60, odată cu programul SETI. Dar, de vreo 20 de ani, astronomii au găsit o altă modalitate mai practică decât de a asculta comunicaţiile radio spaţiale: vânarea exoplanetelor, în special cele care se aseamănă mult cu Pământul şi, astfel, ar putea găzdui viaţa.

Sara Seager este un om de ştiinţă care vânează descoperirea “Pământului” geamăn din alt sistem solar. Pentru a-i descoperi pe extratereştri de pe exoplanete, trebuie analizată atmosfera acestora. Totuşi, tehnologia actuală este una greoaie. Telescoapelor actuale le lipseşte ceva: un “Starshade” (“Eclipsarea stelei” în traducere), adică un fel de parasolar gigantic care să blocheze lumina stelelor, la fel cum parasolarul blochează lumina Soarelui pentru aparatul de fotografiat, atunci când se face o poză în apropierea Soarelui. Prin “Starshade”, telescopul ar putea evita efectul de orbire al luminii stetelor și şi astfel am putea observa mult mai bine planetele de pe orbită şi, eventual, semnele de viață extraterestră.

“Dacă vrem să găsim un Pământ geamăn veritabil în viitorul apropiat, atunci, cu siguranţă, trebuie să avem parte de Starshade”, spune Seager. Şi asta pentru că o stea asemănătoare Soarelui este de 10 miliarde de ori mai strălucitoare decât o planetă de dimensiunile Pământului. Având lumina blocată de la stea, telescopul ar putea observa în mod direct doar planeta în sine. Aceasta este o strategie radical diferită faţă de modul principal în care astronomii au descoperit și studiat planetele până în prezent. Deoarece planetele sunt atât de îndepărtate şi de mici, şi atât de slab luminate, astronomii le-au observat în mod indirect, prin detectarea unei umbre în faţa stelei studiate, sau prin studierea mişcării orbitei stelei.

Acum însă astronomii încearcă o nouă tactică. Oamenii de ştiinţă speră să identifice gazele din atmosfera planetei, și să detecteze substanțele chimice care sugerează prezența vieții – substanţe chimice cum ar fi oxigenul, care cuprinde 20% din atmosfera Pământului. Fără viață – plante sau bacterii fotosintetice – practic nu am avea nici oxigen. Atunci când o planetă trece prin fața stelei sale, lumina stelelor penetrează stratul gazos care învăluie planeta. Moleculele din atmosferă absorb lungimi de undă specifice de lumină, depinzând de elementele chimice. Prin măsurarea lungimilor de undă absorbite, astronomii pot identifica gazele. Telescoape mai mari, cum ar fi Telescopul Spaţial NASA James Webb, programat pentru lansare în 2018, va fi capabil de a folosi această tehnică şi de a citi compoziţia chimică a atmosferei exoplanetelor. S-ar putea teoretic detecta şi “biosemnături”, care să indice prezenţa vieţii.

Dar, această metodă este bună doar pentru sisteme planetare ce orbitează stele mici, nu pentru stele asemănătoare Soarelui. Motiv pentru care astronomi ca Seager doresc ca “Starshade” să devină o realitate. Cum ar arăta o asemenea tehnologie? “Starshade” este lansat în spaţiu împreună cu un telescop, iar atunci când ajunge în poziție, se desface și se extinde la un diametru de 34m, semănând cu o floare cu petale. Aceste petale vor îndepărta efectele de difracție, în care undele luminoase produc efectul de orbire nedorit. Pentru a funcţiona, “Starshade”-ul și telescopul spaţial trebuie să fie separate între ele cu o distanţă de 50.000 km, de aproape patru ori diametrul Pământului.

Starshade

Nu este ușor. Dar cercetătorii au demonstrat ideea, făcând diverse experimente în deșert, utilizând o lampă, un model Starshade și un aparat de fotografiat. Dacă proiectul ar obţine finanţare, iar totul ar merge bine, NASA ar putea lansa Starshade cel devreme în 2026. Ideea e că, la momentul actual, nu există niciun impediment tehnologic pentru ca proiectul Starshade să nu funcţioneze.


 

 

Articole inrudite


 
loading...